Unpopular Opinion: #1 The Unrealistic Goal of a 24/7 High Self Esteem

By Emily Yeo

There is a song called [Everything I wanted] by Billie Eilish that goes, “If I could change the way that you see yourself”. And they were words that  Billie’s older brother Finneas Eilish – who also wrote the song and lyrics – said to Billy when she was having a hard time going through depression.

It’s something anybody would have thought at least once in a lifetime, even though they have never been depressed.

Why am I like this? I don’t have any strengths. Everybody else is good at what I’m good at, and they all are even good at what I’m not. Even though there is one thing I’m better than others, it’s not something important, it’s not something that matters. What’s the point of being good at it when I’m not capable of anything else anyway? Then what’s my value and utility in this world? Is it my calling to live as an ordinary citizen, helping to ensure the population until the day I die just because I was born already?

And you keep thinking, 

Oh, I’m not supposed to be feeling like this. It is all because of my low self-esteem. Why do I have such low self-esteem? Self-help writers and YouTubers always say that low self-esteem is a big issue in your relationship and social life. I should love myself no matter what I am. But I know I’m not the most lovable person in the room objectively and subjectively. I even know I have so many bad habits but too lazy to fix myself. I’m impossible. Look at Kelly, she’s just perfect. She can’t have low self-esteem. 

And then, repeat.

Oh, I’m not even supposed to compare myself to others like this. It’s so true. Kelly is Kelly, and I’m me. But I wonder if Kelly had so many strengths ever since she was born. Or did she make lots of effort to be like that? Good for her, it’s too late for me, and I don’t have any patience to put so much effort in my life. I know, I still have to love myself. Well, it’s not that easy. I don’t love myself. Why am I like this?

Lots of people think ‘comparison’ is the first step of having low self-esteem. Yeah right! Sense of inferiority existed long before we knew what it was. We started to compare one another subconsciously when we were kids. We always wish to be better than what we think of others and to be more valuable than others.

It is not only humans who try to outshine each other. Peacocks had to evolve their feathers to be distinguishable. Plants had to repeat evolution to have a better scent and colour that attracts honey bees and butterflies. Let’s think about this slightly more primitively by combining it with this classical perspective of Richard Dawkins. From his perspective, comparison is “an instinctive competition among life on earth – that are merely a means of transportation for conveying genes to the next generation – to complete their mission”. Now it seems like it’s nearly impossible not to compare each other when we’re living with 7 billion people. Then let me ask, do we stop comparing because someone says we should?

To me, do not compare sounds like do not think of elephants. Do not compare? The moment you hear that sentence is the moment you start comparing. Oh, I forget not to compare again. You’re so mature to remind me of that. I should learn. 

Comparing too much is an obsession. But if you are restraining yourself not to compare, that’s an obsession, too. Comparison is one of the most natural thought processes. Thanks to the habit of comparing, human beings could develop philosophy, science, culture, and everything in our daily lives. By proper comparison, humans can be motivated to move forward. I understand that when people say stop comparing yourself to others, they mean you should find your inner strength and increase self-satisfaction by loving yourself as you are. However, it is like saying you should love yourself without self-development and be complacent about your unsatisfactory reality. Well, it sounds beautiful, but I can’t deny that there’s something parlous in that sentence. Such as a sandcastle that’ll crumble at a light poke.

What lowers your self-esteem is not ‘comparison’ itself. Loving yourself no matter how you are is not the most practical advice for your future. What harms you is when your thought of comparison stops at perceiving ‘That person is better than me in this way’, or even pushes you down into the bottomless pit of emotions. What is practical is realizing what to do to enrich your life through comparison and spotting your new short or long term goal, hobby and taste that makes you look forward to waking up every morning. Do compare. And behave to reduce the gap. Self-esteem comes from your change and achievement.

Finally, the concept of high self-esteem overrated. In the media, it’s discussed as if it’s mandatory to have high self-esteem 24/7 to make it maintain the top spot without any curves, and it’s a big issue not to have it at all times. Wrong. Self-esteem is merely an emotion, not an ethic or rule that you must obey. It can be there one moment and be gone the next moment, passes by you, has peaks and troughs on its graph, like pleasure, sadness and boredom. Being high on the self-esteem scale doesn’t mean it’s all right; being low doesn’t mean there’s trouble. Nevertheless, there’s no other emotion that’s treated more strictly than self-esteem. The severity poisons us.

It’s not hard to find comments full of guilt, regret and self-reflection below the contents made to encourage people to have high self-esteem. Nobody meant to make people feel guilty, or nobody consumed the contents to feel guilty, but it’s happening. It’s a negative effect of emphasizing the importance of self-esteem and how to overcome low self-esteem before a healthy acceptance of the emotion. A bit of stress makes high work efficiency. A bit of depression makes you think about social events more thoroughly. A bit of sadness triggers more careful and comprehensive thoughts so you can be well prepared for losing control and uncertainty. People who have negative thoughts about themselves handle negative feedback better (Robert Cialdini, Douglas Kenrick, Steven Newberg – Social Psychology Goals in Interaction, 6th edition). No emotion is all bad. Any emotion’s terrible for you when you get stuck in it.

Comparison is not that relevant to self-esteem. What affects our self-esteem is our initiative followed by novelty and achievement. Either self-esteem is not that big of a deal for a happy life as we think. What matters is letting it go, as Buddha(or Elsa) said. Even now, readers, if this article made you more confused about yourself only to add some more rules and compulsion in your brain, please close this page right away and forget that you read this.

알려지지 않은 이야기 #1: 높은 자존감에 대한 환상

빌리 아일리시의 노래 Everything I wanted 중 이런 가사가 있다.

“네가 너 스스로를 바라보는 방식을 내가 바꿔줄 수 있다면 좋을 텐데.”

가사를 쓴 사람은 빌리의 친오빠인 피니어스고, 우울증으로 힘들어하는 빌리를 위로했던 말이라고 한다.

우울증에 걸리지 않은 사람이라도 한 번쯤은 해봤을 법한 생각이다. 

나는이것밖에되지? 난 장점이랄 게 별로 없어. 내가 잘 하는 건 남들도 다 잘 하는 일이고, 내가 못하는 것까지도 남들은 다 잘 해. 딱 하나 내가 남들보다 잘 하는 게 있다 쳐도 그건 그닥 대단하지도 않고 중요한 일도 아니야. 그거 하나 잘 하고 다른 거 다 못하면 그게 다 무슨 소용이야. 그럼 이 세상에서 내 효용은 뭘까? 이미 태어났으니 소시민으로 살며 인구 수 채워주다 죽는 게 내 사명인가? 

그리고 생각은 곧 이어진다.

아, 이런 생각 하면 안 되는데. 이게 다 자존감이 낮아서 그래. 난 왜 이렇게 자존감이 낮지? 자기계발 유튜버들이 항상 그러던데, 연애든 사회 생활이든 자존감 낮으면 문제라고. 내가 어떤 모습이든 날 스스로 사랑해야 한다고. 근데 내가 주관적으로든 객관적으로든 그닥 사랑스럽지 않은 걸 어떡해. 내가 뭐가 잘못됐는지 알면서 고치려고 노력조차 않고. 게으르기가 진짜 답도 없다. 켈리 봐, 걔는 완벽하잖아. 자존감이 낮을래야 낮을 수가 없지. 스스로 맘에 안 드는 점이 있기나 하겠어?

그리고는 도돌이.

아, 이렇게 비교도 하지 말랬는데. 정말 맞는 말이야. 켈리는 켈리고 나는 나지. 근데 켈리는 날 때부터 그렇게 장점이 많았을까? 아니면 뭔가 노력을 한 건가? 난 날 때부터 잘 나지도 않고 끈기가 없어서 노력도 딱히 안 하는데. 켈리는 좋겠다. 그래도 난 날 사랑해야지. 근데 그조차도 힘드네. 나조차 날 사랑하지 않아. 나는이것밖에되지?

흔히들 낮은 자존감의 첫 단계는 ‘비교’라고 생각한다. 얼핏 들으면 맞는 말 같다. 열등 의식은 교육받지 않아도 느끼는 감정이고, 사람들은 자각조차 하지 못한 채 타인과 자신을 끊임없이 비교한다. 내 눈에 비친 타인보다 남의 눈에 비친 내가 항상 더 낫기를 바라고, 타인이 생각하는 타인보다 타인이 생각하는 내가 항상 더 가치있기를 바란다. 

인간뿐만이 아니다. 공작새도 다른 수컷보다 나아보이기 위해 깃털을 진화시켰고, 식물들도 꿀벌과 나비에게 선택받기 위해 진화를 거듭하며 그들의 향기와 색을 발전시켜왔다. 리처드 도킨스의 고전적(?) 시각을 접목해 조금 더 원초적으로 생각해 봤을 때 비교 행위는, ‘유전자를 다음 세대로 전달하기 위한 운송 수단일 뿐인 지구상의 생명체가 임무 완수를 위해 거치는 본능적 경쟁’이다. 그렇다면 70억 인구가 함께 사는 지구에서 나와 타인을 비교하지 않기란 거의 불가능해 보이는데, 역으로 묻자. 비교를 안 하려고 마음 먹으면 비교를 안 하게 되나?

나에게 ‘비교를 해서는 안 된다’라는 말은 ‘코끼리는 생각하지 말라’는 말과 같게 느껴진다. 비교하지 말라고? 그 말을 듣는 순간이 또다시 비교를 시작하는 순간이다. ‘하, 비교하면 안 되는 걸 또 잊었군. 그걸 상기시켜준 저 사람은 정말 성숙해. 나도 배워야지.’ 아니, 비교하지 말라니까!

지나친 비교는 강박이다. 그러나 비교하지 말아야 한다는 생각도 강박이다. 비교만큼 자연스러운 인간의 사고 과정은 없다. 비교가 있었기에 사상, 과학, 문명, 모든 것이 발전할 수 있었다. 올바르게 비교한다면 인간은 앞으로 나아갈 동력을 얻는다. 자존감을 높이기 위해 비교를 그만두어야 한다, 자기 자신을 있는 그대로 사랑해야 한다는 말이 스스로 내면의 장점을 발견해 자기만족감을 높이자는 의도이기는 하다. 그런데 한편으로는 자기 발전이 없는 스스로를 어떻게든 사랑하고 불만족스러운 현실에 안주해야 한다는 말 같기도 하다. 글쎄, 아름답게 들리기는 하는데 어딘가 좀 위태롭다. 톡 건드리면 무너질 모래성처럼. 

자존감을 낮추는 것은 ‘비교’ 그 자체가 아니다. 자존감을 높이기 위해 그냥 무작정 자신을 사랑해야 한다는 말도 미래를 내다보기에는 그닥 실용적이지 않다. 해가 되는 것은 비교의 사고가 ‘저 사람은 이런 점에서 나보다 낫다’라는 사실 관계의 인지에서 멈추거나 혹은 그 사실로 인해 감정적 나락으로 떨어져 버리는 습관이다. 실용적인 것은 누군가와의 비교를 통해 내가 앞으로 뭘 하면 인생이 더 풍부해질지를 깨닫는 것이고, 장기든 단기든 새로운 목표점, 취미, 취향을 발견해 매일 아침 가슴 설레며 눈 뜨는 것이다. 비교하라. 그리고 간극을 줄이기 위해 행동하라. 자존감은 변화와 성취에서 나온다.

그리고 또 하나, 그보다 더 중요한 사실이 있다. 자존감이라는 개념은 굉장히 과대평가됐다. 미디어에서 말하는 자존감은 마치 모두가 24시간 놓지 말아야 할 것, 굴곡도 없이 항상 정상의 자리를 지켜야만 하는 것, 갖지 못함이 잘못인 것으로 비춰진다. 틀렸다. 자존감은 늘상 지켜야 하는 도덕이나 규율이 아닌 감정에 불과하다. 있다가도 없으며, 당신을 스쳐 지나가고, 그래프상 고점과 저점이 있는, 기쁨, 슬픔, 지루함과 같은 감정이다. 높다고 올바른 것이 아니고, 낮다고 잘못이 아니다. 그럼에도 불구하고 자존감만큼 엄격한 잣대가 드리워지는 감정이 없다. 그 엄격함이 우리를 더 병들게 한다.

시청자나 독자에게 자존감을 심어주기 위해 만들어진 콘텐츠들의 하단에서는 죄책감, 후회, 자기반성에 젖은 덧글들을 힘들지 않게 발견할 수 있다. 그러려고 만든 콘텐츠가 아니고 그러려고 읽고 보고 들은 콘텐츠가 아닌데도 그렇다. 자존감 개념의 올바른 수용에 앞서 인생에 있어서 그 감정 자체의 중요성, 낮은 자존감의 극복 방법만 지나치게 강조되다보니 생긴 폐단이다. 약한 스트레스는 업무 효율을 증가시키고, 약한 우울감은 사회적 사건에 대해 더욱 철저하게 생각하게 하며, 약한 슬픔은 신중하고 종합적인 사고를 촉발시켜 통제력 상실과 불확실성에 대처하게 돕고, 자신을 부정적 시각으로 보는 사람들은 부정적 피드백에 더 잘 대처한다(사회심리학, 6th edition). 나쁘기만 한 감정은 없다. 어떤 감정이든 지나치게 얽매일 때 부작용이 생긴다. 

비교는 생각보다 자존감과 그렇게 큰 관련성이 없다. 자존감을 좌우하는 것은 당신의 행동력과 그에 따른 새로움, 성취감이다. 자존감 또한 당신 인생의 행복과 생각보다 큰 관련성이 없다. 행복을 좌우하는 것은 부처님의 말마따나 ‘내려놓음’이다. 그게 자존감이건, 뭐건. 그러므로 만약 내 글이 당신을 더욱 심란하게 하고 당신 인생에 몇가지 규율과 강박을 더했을 뿐이라면, 지금 당장 이 페이지에서 나가 이 글을 읽었다는 사실 자체를 잊어주기를 간곡히 부탁하는 바이다. 

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